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Published On: Lun, Dic 27th, 2004

Rumbo a Saturno

Europa Press

La sonda europea Huygens se separó con éxito hacia las 04:00 horas del 25 de diciembre de la sonda Cassini, de la Agencia espacial estadounidense (NASA en sus siglas en inglés), para iniciar su último viaje a Titán, la luna más misteriosa de Saturno y el único satélite del Sistema Solar que tiene una atmósfera, según anunció una responsable de la NASA.

“La sonda se separó satisfactoriamente de Cassini”, indicó a la AFP Rosemary Sullivant, una portavoz del Laboratorio de Propulsión de la NASA, agregando que se recibió la señal al respecto “a las 19:24 –hora local– (las 04:24 en la España peninsular)”.

La misión europea Huygens atravesará el 14 de enero de 2005 la atmósfera de Titán y será el primer vehículo espacial que explore esta luna de Saturno. A la sonda Huygens le tomará 20 días llegar a Titán.

La nave central u “orbitador” Cassini de la NASA fue colocada el 17 de diciembre en una trayectoria controlada de colisión con Titán, a unos 1.250 millones de kilómetros de la Tierra, que le permitió liberar la sonda Huygens poniéndola en la ruta correcta.

La sonda permanecerá silenciosa hasta el momento en que un sistema despertador situado a bordo se active justo antes de alcanzar las capas más altas de la atmósfera de Titán. Entonces, comenzará el descenso de la sonda en la atmósfera del satélite, del que se analizará su composición química.

Los datos que se recopilen durante el descenso hacia Titán, que debe llevar unas dos horas y media, serán enviados a Cassini. Será entonces el turno de que esta sonda oriente su antena hacia la Tierra y transmita las informaciones, a través de las estaciones del Deep Space Network de la NASA, y el JPL (Jet Propulsion Laboratory) de Pasadena (Estados Unidos), hasta el Centro Técnico de la ESA en Darmstadt (Alemania).

La señal de radio tardará más de una hora en recorrer 1.250 millones de kilómetros, la distancia que la separa de la Tierra. Si la sonda Huygens sobrevive al impacto con la superficie de Titán, de la que se ignora la naturaleza –líquida o sólida–, podrá comunicar durante un máximo de dos horas antes de que el enlace se corte de forma definitiva.

Los científicos piensan que Titán, el satélite más grande de Saturno con 5.150 kilómetros de diámetro y descubierto en 1655 por el holandés Christiaan Huygens, tiene una atmófera parecida a la de la Tierra en sus orígenes, antes de la aparición de la vida, hace unos 3.800 millones de años.

“Queremos felicitar a nuestros socios europeos y desearles un buen descenso en Titán”, declaró Robert Mitchell, el responsable del programa Cassini. Huygens pertenece a la Agencia Espacial Europea (ESA), que dirige las operaciones desde su centro de control de Darmstadt (Alemania). El Jet Propulsion Laboratory de la NASA de Pasadena (California, Estados Unidos) concibió, desarrolló y ensambló la nave central Cassini.



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