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Published On: Sab, Ene 15th, 2005

La sonda Cassini-Huygens aterrizó en Titán

Europa Press

14 de enero de 2005: La sonda espacial europea Huygens hizo un aterrizaje histórico sobre Titán, el mayor satélite de Saturno, en una misión cuyo objetivo es explorar la superficie y la nebulosa atmósfera de este astro, una investigación que podría aportar datos sobre la formación de la vida en la Tierra. La sonda espacial retransmitió con éxito datos científicos desde el satélite, después de realizar un suave aterrizaje. Titán será el único satélite, aparte de la Luna, que vaya a ser explorado por una nave aeroespacial y es uno de los cuerpos del sistema solar con las condiciones más parecidas a las que nuestro planeta tenía hace millones de años.

La sonda fue lanzada desde su portador, Cassini, la pasada Nochebuena, tras lo cual comenzó su descenso libre hacia la superficie de Titán, impulsada por sus propulsores.

Al introducirse en la atmósfera de Titán, los controladores de la misión afirmaron que la sonda había abierto su paracaídas para desacelerar su descenso y empezar a reunir información. El portavoz de la Agencia Espacial Europea, Roberto Lo Verda, afirmó que la sonda Huygens había reactivado exitosamente sus sistemas y que la misión marchaba bien. “Ha entrado en la atmósfera y lo ha hecho de manera correcta. Sabemos que las baterías están encendidas, el paracaídas se ha abierto y ha desacelerado lo suficiente”, señaló Lo Verda. Durante su descenso en paracaídas, la sonda tomó fotografías y muestras de la atmósfera.

La sonda aterrizó poco después en la superficie de Titán. “Tenemos una señal. Sabemos que Huygens está vivo y eso significa que el sueño está vivo”, declaró el director general de la ESA, Jean-Jacques Dordain, quien diseñó la Huygens. “Esto ya es un éxito de la ingeniería y veremos, esta tarde, si esto es un éxito científico”, añadió. “Somos los primeros visitantes de Titán”, subrayó emocionado Dordain.

“Los datos científicos que estamos recogiendo deberían revelar los secretos de este nuevo mundo”, indicó, agregando que la misión supone “un éxito fantástico para Europa”.

Los científicos que observaron desde el centro de operaciones de la ESA en Alemania la sonda afirmaron que el primer obstáculo –una entrada difícil en la atmósfera– había sido una gran hazaña de la ingeniería.

RETRANSMISION DE DATOS

Más tarde, el director científico de la ESA, David Southwood, confirmó que Huygens envió unos datos, que incluyen imágenes y mediciones atmosféricas, al satélite Cassini que pasaba por encima de la sonda, y que el portador retransmitió la información a la Tierra.

El centro de control de la misión en Darmstadt, en el oeste de Alemania, estalló en aplausos al recibir la retransmisión de datos. Los científicos esperan que estos datos permitan conocer de qué está compuesta la superficie y la atmósfera de Titan y posiblemente aportar datos sobre la formación de la vida en la Tierra.

Durante sus más dos horas de misión, Huygens midió la composición química de los gases y aerosoles de la atmósfera, tomó imágenes para estudiar la distribución de éstos y para determinar la naturaleza de la superficie, hizo mediciones espectrales para determinar las propiedades térmicas de la atmósfera, midió su temperatura, presión y propiedades eléctricas y estudió la composición y las propiedades físicas de la superficie en el lugar del impacto.

Cassini permanecerá en órbita alrededor de Saturno hasta al menos julio de 2008. La misión de la sonda Huygens representa un esfuerzo conjunto de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana.

CONDICIONES SIMILARES A LAS DE LA TIERRA

El responsable científico de la misión “Mars Express”, el español Agustín Chicarro, destacó la importancia de la misión Cassini-Huygens en Titán, por sus condiciones similares a las de la Tierra en el momento de la formación de la vida en nuestro planeta. “Nos abre la ventana el pasado de la historia del Sistema Solar”, declaró Chicarro a Europa Press.

Con esta misión se conocerán cuáles fueron los procesos bioquímicos que permitieron que surgiera la vida en la Tierra, expuso Chicarro, ya que las condiciones de Titán son similares a las de nuestro planeta hace unos 3.800 millones de años, cuando se registraron los primeros indicios de vida.

“Aunque no esperamos encontrar indicios de vida en Titán”, apuntó. “Los procesos que están ocurriendo en Titán son similares a los que hubo en la Tierra, aunque de forma muy despacio y a una temperatura muy inferior a la de nuestro planeta, porque en Titán hay unos 200 grados bajo cero”, indicó el responsable científico de la misión “Mars Express”, que siguió desde el centro de la ESA en Villafranca del Castillo (Madrid) la llegada de la sonda Huygens al satélite.

La misión de la sonda espacial es el viaje más lejano que se ha hecho desde la tierra y Los investigadores esperan que la nave se pueda sumergir, por primera vez, en un mar extraterrestre.

“Tenemos la posibilidad técnica de hacer mediciones que van desde las superficies líquidas a las sólidas”, explicó John Zarnecki, uno de los científicos del proyecto espacial. La composición química y la temperatura de Titán (-180 grados centígrados), hacen sospechar a los científicos que el satélite pueda albergar lagos y mares de metano o etano.

PRIMERAS IMÁGENES
Los responsables de la Agencia Espacial Europea (ESA) mostraron las primeras imágenes recogidas por la sonda Huygens de Titán, el mayor satélite de Saturno, en las que aparecen imágenes en blanco y negro de lo que parece ser canales de drenaje que evidenciarían la presencia de líquido en la superficie.

Las imágenes fueron tomadas a unos 16 kilómetros de la superficie del satélite a medida que la sonda europea Huygens descendía en paracaídas para aterrizar sobre Titán.



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