En medio del aumento de los casos, el Primer Ministro Boris Johnson prohibió los viajes no esenciales y ordenó el cierre de negocios en gran parte del sudeste de Inglaterra.

Frente a una nueva variante del coronavirus, potencialmente más contagiosa, el Primer Ministro del Reino Unido, Boris Johnson, está implementando medidas de cierre en Londres y en todo el sureste de Inglaterra que incluyen la prohibición de reuniones festivas fuera de los hogares.

Después de meses de una respuesta débil a la pandemia por parte de la administración de Johnson – y una semana después de que se asegurara que se permitirían las celebraciones navideñas con hasta tres familias completas- sus críticos señalan esta última respuesta como una prueba más de un liderazgo vacilante en medio de una crisis que ha llevado a casi 2 millones de británicos a infectarse con Covid-19, y que ha matado a más de 67.000 personas.

Johnson anunció las medidas el sábado después de una reunión de emergencia del gabinete en la que altos funcionarios del gobierno trataron sobre la nueva cepa del coronavirus que, según el primer ministro, es 70 por ciento más transmisible que las versiones anteriores. Algunos expertos han advertido que se deben realizar más estudios para probar si la mutación es realmente más transmisible.

«Cuando el virus cambia su método de ataque, debemos cambiar nuestro método de defensa», dijo Johnson. «Tenemos que actuar con la información tal como la tenemos, porque ahora se está extendiendo muy rápidamente».

El anuncio sigue a una semana en la que los índices de casos de Covid-19 en Londres casi se duplicaron, y los funcionarios del gobierno dijeron que más del 60 por ciento de los casos en la ciudad son atribuibles a la nueva cepa, conocida como VUI-202012/01.

Se cree que esta cepa no es más mortal que las variantes anteriores, dijo el director médico de la nación, Chris Whitty.

«No hay evidencia actual que sugiera que la nueva cepa cause una mayor tasa de mortalidad o que afecte a las vacunas y tratamientos, aunque se está trabajando urgentemente para confirmarlo», dijo Whitty.

El último cierre es el más estricto del país desde marzo, y entrará en vigor el domingo. Se revisará nuevamente el 30 de diciembre y es un intento de detener la propagación de la nueva cepa más allá de la región sudeste de Inglaterra y su centro, Londres, dijo Johnson el sábado.

Las nuevas restricciones dictan que los viajes no esenciales – definidos como los viajes por trabajo, educación o salud – en la región están prohibidos. Se ordena el cierre de las tiendas y negocios no esenciales, incluyendo gimnasios, salones y cines. La zona se ha incluido en la recién creada Lista 4 del sistema de niveles de riesgo de Inglaterra, y las zonas designadas como Lista 1 se consideran lugares en los que el Covid-19 está más controlado.

Durante semanas, Johnson ha luchado por equilibrar una respuesta de salud pública al rápido crecimiento del número de casos con la presión para no dañar aún más la economía. A medida que se acercaba el período de vacaciones de Navidad, se comprometió a aflojar las restricciones para permitir cinco días de alegría moderada.

«Que tengas una feliz Navidad, pero este año, por desgracia, preferiblemente una Navidad muy pequeña», dijo la semana pasada.

El British Medical Journal y el Health Service Journal publicaron un editorial conjunto esta semana, criticando la respuesta del gobierno hasta la fecha, y diciendo que permitir incluso pequeñas reuniones navideñas podría conducir a una avalancha de nuevas infecciones que abrumarían al Servicio Nacional de Salud.

«El gobierno fue demasiado lento en introducir restricciones en la primavera y de nuevo en el otoño. Ahora debería revertir su precipitada decisión de permitir la mezcla de hogares», decía el editorial.

Ahora, sin embargo, Johnson parece haber aceptado ese consejo, hasta cierto punto: A las áreas fuera de la zona de Tier 4 se les permitirá tener reuniones en Navidad – aunque por un día, en lugar de las reuniones de varios días que Johnson prometió recientemente.

Y en general, dijo, el cierre es parte de un esfuerzo para frenar la propagación y aplanar la curva, con el fin de evitar la tensión en los hospitales.

«Si no se toman medidas, la evidencia sugiere que las infecciones se dispararán, los hospitales se verán desbordados y muchos miles más perderán la vida», dijo Johnson el sábado.

Otros países, como Italia, Austria y Alemania, también han endurecido las restricciones en respuesta a la temporada de vacaciones. En Francia, se ordena el cierre de bares y restaurantes y se ha establecido un toque de queda; el jueves, el presidente Emmanuel Macron anunció que había dado positivo para el virus.

No obstante, cabe destacar que los EE.UU., que tienen una de las peores tasas de coronavirus del mundo, no han endurecido las restricciones a nivel nacional. Y la decisión de Johnson recibió un «codazo» de su homólogo americano, el presidente Donald Trump, el sábado por la tarde, que escribía en Twitter, «La cura no puede ser peor que el problema en sí».

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