Una nueva variante del coronavirus ha sido descubierta en el Reino Unido, y los científicos piensan que puede ser más infecciosa que las otras cepas del virus que son más comunes en todo el mundo. Entonces, ¿es tan importante todo esto? La respuesta corta: Aún no lo sabemos del todo.

Lo que sabemos hasta ahora

El 8 de diciembre, los informes de la revista Science, los científicos y los expertos en salud pública vieron un mapa que mostraba un área en el sureste de Inglaterra que estaba experimentando un aumento en los casos. El análisis genético del virus que se estaba propagando allí mostró que era inesperadamente diferente de otros que están en circulación en otros lugares.

Existe la preocupación de que el aumento de casos pueda deberse a que esta variante es más transmisible que otras. Eso no está totalmente claro todavía; igual podría deberse a un incumplimiento generalizado de las normas más simples para prevenir la infección (lavarse las manos, la mascarilla y la distancia social; a fin de cuentas, el tópico dice que los ingleses y la higiene nunca se han levado demasiado bien). Pero varios países europeos han bloqueado los viajes en un intento de mantener fuera la nueva variante.

¿Son malas las mutaciones?

No necesariamente. Los virus mutan todo el tiempo, y el coronavirus no es una excepción. Los científicos son capaces de rastrear la propagación del virus en parte a través de la secuenciación de su genoma. Si dos personas tienen COVID, y sus virus son idénticos o casi, probablemente lo obtuvieron del mismo lugar. Si cada uno de ellos tiene una variante diferente del virus, probablemente lo obtuvieron de diferentes fuentes. Puedes ver un árbol genealógico gigante de todas las mutaciones de coronavirus del mundo aquí.
Así que en este sentido, las mutaciones están ocurriendo todo el tiempo, pero hasta ahora eso no ha cambiado nada acerca de lo que es el coronavirus o cómo deberíamos responder a él.

¿Esta mutación es peor que las otras?

Es demasiado pronto para decirlo. La nueva variante, llamada B.1.1.7, está siendo estudiada para determinar si es diferente de otros coronavirus en algún aspecto importante. Tal vez sea más transmisible que otros. Aún no tenemos pruebas de eso, así que tendremos que esperar y ver.

¿Será capaz de evadir la vacuna?

De nuevo, no lo sabemos todavía. B.1.1.7 tiene 17 lugares donde su genoma es diferente al de sus parientes cercanos. Alrededor de la mitad de ellos están en la proteína de punta, lo que es preocupante.

Las vacunas de ARNm que acaban de ser lanzadas hacen que nuestros cuerpos produzcan la proteína de punta para que nuestros sistemas inmunológicos respondan a esa proteína y se preparen para reconocer a cualquier futuro invasor que lleve la misma proteína.

En teoría, los cambios en la proteína de punta podrían permitirle evadir la vacuna. Pero eso depende de los detalles de lo diferente de la nueva proteína punta y de si nuestro sistema inmunológico aún puede reconocerla. Simplemente no tenemos una respuesta a esta pregunta todavía.

Si realmente es más transmisible, ¿cómo podemos detenerla?

La nueva variante ha estado circulando en Inglaterra desde al menos el 20 de septiembre, por lo que es poco probable que el cierre de las fronteras ahora impida completamente su propagación. Lo más probable es que la variante ya haya llegado a otros países. Pero estas restricciones pueden, al menos, reducir el número de personas con la nueva variante que entran en esos países.

De lo contrario, deberíamos continuar con los mismos esfuerzos, ya que contener un coronavirus altamente transmisible es exactamente lo que hemos estado intentando hacer todo el tiempo, ¿no es así? Las mascarillas y el distanciamiento y la ventilación seguirían siendo importantes, si esta nueva variante entra en juego; sólo que serían todavía un poco más importantes.
La mayoría de los virus que circulan no tienen mutaciones significativas en sus proteínas de punta. Si una de las variantes se vuelve más común y resulta ser capaz de evadir la vacuna, sólo necesitaremos actualizar la vacuna en consecuencia.

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