En hospitales y clínicas de toda la India se están produciendo escenas espantosas mientras el sistema sanitario del país colapsa ante un repentino aumento de los casos de coronavirus. El jueves, India confirmó casi 315.000 nuevas infecciones en las 24 horas anteriores, la cifra más alta en un solo día para cualquier país desde que comenzó la pandemia.

A medida que el sistema sanitario se desmorona, se teme que la ley y el orden sigan vigenes: los camiones cisterna de oxígeno viajan custodiados por la policía para evitar los saqueos. La gente hace acopio de bombonas de oxígeno en casa, pensando que ya no sirve de nada intentar entrar en un hospital.

Las redes sociales están llenas de peticiones desesperadas de indios que buscan camas de hospital, oxígeno, medicamentos antivirales y vacunas. Un periodista que lleva mucho tiempo en el país, publicó en Twitter el descenso de sus niveles de oxígeno hasta que murió.

¿A qué se debe este repentino aumento?

En los gráficos, el repentino aumento de las nuevas infecciones en la India se dispara hacia arriba como una pared, en lugar de como una curva ascendente. El aumento ha desconcertado a los indios, ya que se produce justo después de que el número de casos en el país cayera en febrero a mínimos históricos.

El mes pasado, el Ministerio de Sanidad de la India anunció que había detectado 771 variantes del coronavirus en el país, incluidas las identificadas por primera vez en el Reino Unido, Sudáfrica y Brasil, así como lo que se ha denominado una nueva variante «doblemente mutante». (Ese nombre es engañoso, porque todas las variantes tienen múltiples mutaciones y a ésta se le ha dado un nombre mejor: B1617). En esa variante, los científicos indios afirmaron que estaban estudiando dos mutaciones que pueden aumentar la infecciosidad del virus y también ayudarle a evadir las vacunas.

Los temores han aumentado a medida que los medios de comunicación indios publican informes de personas totalmente vacunadas que han enfermado, incluido el ex primer ministro Manmohan Singh, de 88 años, que fue hospitalizado con COVID-19 casi tres semanas después de su segunda dosis de vacuna el 3 de abril. Hasta el martes, su estado era estable.

Pero los expertos dijeron que esos temores de ineficacia de la vacuna aún no están respaldados por la ciencia. No está claro el grado de enfermedad de las personas totalmente vacunadas, ni cuál de los cientos de variantes que circulan por la India han contraído. El Ministerio de Sanidad ha dicho que ha administrado hasta ahora 132 millones de dosis de vacunas en una población de casi 1.400 millones de personas. Esto significa que menos del 10% de las personas han recibido una dosis y menos del 2% han recibido las dos. El martes, el gobierno indio publicó datos que mostraban que sólo el 0,03% o el 0,04% de las personas totalmente vacunadas habían dado positivo en el coronavirus. India ha estado administrando dos vacunas que han mostrado altos índices de eficacia en los ensayos clínicos: la de Oxford-AstraZeneca y otra fabricada por la empresa india Bharat Biotech.

Esta semana, el Reino Unido restringió la mayoría de los viajes desde India. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades también avisaron a los estadounidenses que evitaran todos los viajes a la India, aunque estuvieran totalmente vacunados. Ambos gobiernos citaron las variantes de la India.

Un sombrío récord mundial

El recuento diario de la India anunciado el jueves superó el récord anterior de 313.310 casos establecido por Estados Unidos el 8 de enero, según los CDC. Pero como los kits de análisis también escasean en toda la India, esa cifra puede representar una fracción de las infecciones en todo el país.

Las muertes confirmadas por el coronavirus también batieron un récord en la India el jueves, con 2.104 víctimas mortales registradas en las 24 horas anteriores. Pero las muertes también pueden estar drásticamente subestimadas, porque muchas de las personas que mueren fuera de los hospitales nunca se someten a las pruebas. Los cuerpos se acumulan en los depósitos de cadáveres. Los crematorios no pueden trabajar lo suficientemente rápido.

«La segunda ola de COVID-19 ha llegado como una tormenta», dijo el martes el primer ministro Narendra Modi en un discurso televisado a la nación.

En respuesta, el gobierno de Modi anunció que abriría la vacunación el 1 de mayo a cualquier persona mayor de 18 años. (Hasta ahora, sólo podían vacunarse los mayores de 45 años o los trabajadores de primera línea). Pero a principios de este mes, cientos de clínicas de todo el país se quedaron sin dosis. La gente acudió a sus citas y se encontró con carteles pegados en las puertas de los hospitales que decían que los centros de vacunación estaban cerradas por falta de suministros.

Fue un cambio repentino para un país que se enorgullece de ser el mayor productor de vacunas del mundo. India había estado exportando vacunas COVID-19. Pero en medio de la escasez, el director general del mayor fabricante de la India, el Instituto Serum de la India, tuiteó la semana pasada una súplica al presidente Biden, pidiéndole que levantara la prohibición de exportar materias primas. Aunque las vacunas de Serum se fabrican en la India, importa materiales estériles de Estados Unidos para hacerlo. El lunes, el gobierno indio también aprobó una subvención de 610 millones de dólares para ayudar a impulsar la producción de Serum.

Sin embargo, los políticos de la oposición dijeron que Modi ha actuado de forma irresponsable. En las últimas semanas, presidió enormes mítines electorales en Bengala Occidental, una de las cinco regiones que celebran elecciones estatales a lo largo de este mes. El jueves, Amit Shah, asesor cercano de Modi y ministro del Interior, tenía programados al menos tres mítines, aunque la asistencia se limitó al final  a 500 personas.

Las autoridades indias también se negaron a frenar el Kumbh Mela de este mes, una de las mayores concentraciones de personas del mundo, en la que millones de fieles hindúes se dan un baño ritual en el río Ganges. Miles de participantes dieron positivo en las pruebas del coronavirus tras el evento, y al menos un líder religioso murió. El pasado fin de semana, Modi tuiteó que el resto del Kumbh Mela debía celebrarse «simbólicamente».

En su discurso a la nación del martes, Modi descartó otro cierre nacional y recordó a los estados indios que los cierres locales deberían aplicarse sólo como último recurso. «Intenten en lo posible protegerse del bloqueo», dijo Modi. «Centraos en las microzonas de contención».

Por ejemplo, los edificios de apartamentos en los que las personas dan positivo en el coronavirus han sido sellados, sin que nadie pueda entrar ni salir. La policía patrulla su perímetro. En las dos mayores ciudades de la India, Bombay y Delhi, ya se han establecido cierres locales. Sólo se permiten los viajes esenciales, con un permiso. A todos, excepto a los trabajadores de primera línea, se les ha dicho que trabajen desde casa. Los residentes no pueden salir a pasear o hacer footing o serán multados.

En marzo de 2020, cuando los casos de coronavirus eran relativamente bajos en India, Modi impuso el mayor cierre nacional del mundo. Los residentes tuvieron apenas cuatro horas de plazo para encerrarse en sus casas. El coste económico fue doloroso: La economía india se contrajo casi un 24%, y hubo casos de trabajadores inmigrantes que murieron de hambre en las calles.

Esta semana, en medio de nuevas restricciones en Delhi, una de las principales estaciones de autobuses de la capital volvía a estar repleta de trabajadores inmigrantes, que intentaban escapar de la ciudad hacia sus pueblos de origen. El distanciamiento social era, cuando menos, escaso.

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