La conmoción fue inmediata entre la familia de Roman Protasevich y sus colegas del movimiento prodemocrático de Bielorrusia cuando se dieron cuenta de que el avión de pasajeros que lo transportaba había sido obligado a aterrizar en Bielorrusia.

El periodista y activista de 26 años había sido perseguido por las autoridades bielorrusas incluso antes de que estallaran las protestas masivas contra su dictador, Alexander Lukashenko, el pasado verano. Pero durante el levantamiento pacífico que estuvo a punto de derrocar a Lukashenko, a menudo llamado «el último dictador de Europa», Protasevich se había convertido en uno de los opositores más buscados del régimen y ahora estaba en sus manos.

Los esfuerzos del gobierno bielorruso para atrapar a Protasevich reflejan la importancia que atribuyen a su papel en las protestas del año pasado. Bielorrusia utilizó una falsa amenaza de bomba para obligar al vuelo de Ryanair que transportaba a Protasevich y a otros 120 pasajeros de Atenas a Lituania a desviarse a Minsk, enviando un avión de combate para escoltarlo. Tras detener a Protasevich y a su novia de 23 años, Sofia Sapega, las autoridades bielorrusas difundieron un vídeo en el que el periodista parecía hacer una confesión forzada y con signos físicos de haber sido golpeado.

Protasevich se involucró en el periodismo y en el movimiento prodemocrático de Bielorrusia cuando era adolescente, cubriendo las protestas prodemocráticas. En 2019, se vio obligado a huir de Bielorrusia a Polonia después de que su trabajo empezara a atraer peligrosamente la atención de las autoridades. Allí se unió a otro joven bloguero, Stsiapan Putsila, que había fundado el canal de noticias online NEXTA, basado en YouTube y en la aplicación de mensajería Telegram, muy utilizada como fuente de noticias en los antiguos países soviéticos. El canal ya había atraído la atención de los servicios de seguridad de Lukashenko y sus oficinas quedaron bajo protección policial.

Entonces comenzaron las protestas, el pasado agosto, después de que Lukashenko declarara la victoria en unas elecciones presidenciales ampliamente rechazadas por estar amañadas. Las autoridades cortaron Internet durante tres días y la policía atacó a los manifestantes en Minsk, utilizando balas de goma y granadas de aturdimiento.

Con la Internet cortada, NEXTA, con sede en Polonia, se convirtió rápidamente en la fuente de información para los bielorrusos en el país y el mundo exterior que trataban de entender lo que estaba sucediendo. Los seguidores de NEXTA y de su canal hermano NEXTA Live se dispararon: en su punto álgido, superaron los dos millones de suscriptores (la población de Bielorrusia es de nueve millones de habitantes), lo que convirtió a NEXTA en la mayor fuente de información del país. Los canales permitieron a la gente ver a los manifestantes salir a la calle. NEXTA también emitió llamadas en tiempo real indicando a la gente dónde reunirse, guiándola lejos de la policía e informandola de cómo conectarse entre sí.

Los vídeos que mostraban la violencia de la policía y las torturas y palizas a cientos de personas en las cárceles de Minsk circularon ampliamente por NEXTA, alimentando la ira que hizo crecer las protestas. En las semanas siguientes, NEXTA y otros canales de Telegram publicaron las fechas y los lugares en los que comenzarían las manifestaciones, lo que desempeñó un papel esencial en la coordinación del movimiento, en gran parte sin líderes.

Protasevich dejó NEXTA el año pasado y se unió a otro popular canal de Telegram. Estaba muy implicado en el movimiento democrático de Bielorrusia en el exilio cuando fue detenido.

Las autoridades bielorrusas habían incluido a Protasevich en una lista de vigilancia por terrorismo y habían abierto causas penales contra él por organizar desórdenes masivos e incitar al odio. En el vídeo difundido por las autoridades bielorrusas, Protasevich dijo que confesaría los cargos de desórdenes, que conllevan una pena máxima de hasta 15 años de prisión.

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