Esta imagen muestra lo que parece un paisaje de nieve recién caída, ideal para quienes gustan de las estampas típicamente navideñas. Sin embargo, puede que quede un poco lejos para hacer una escapada, pues se trata del cráter Korolev, que aquí vemos en todo su esplendor gracias a Mars Express.

La misión Mars Express de la ESA fue lanzada el 2 de junio de 2003 y llegó a Marte seis meses más tarde. El satélite encendió su motor principal y entró en órbita alrededor del planeta el 25 de diciembre, por lo que este mes se celebra el 15.º aniversario de su inserción en órbita y del comienzo de su programa científico.

Esta vista de Korolev es perfecta para celebrarlo. Captada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC) de Mars Express, comprende cinco “franjas” capturadas en distintas órbitas y combinadas para formar una única imagen. Además, también podemos disfrutar de otra imagen en perspectiva, una vista topográfica y otra contextual, para obtener así una visión completa del cráter y sus alrededores.

El cráter Korolev en contexto

El cráter Korolev tiene 82 kilómetros de diámetro y se halla en las tierras bajas septentrionales de Marte, justo al sur de un vasto terreno salpicado de dunas que rodea parte del polo norte del planeta y que se conoce como Olympia Undae. Es un cráter especialmente bien preservado y no solo está cubierto de nieve, sino que durante todo el año presenta en el centro un montículo de hielo de agua de 1,8 kilómetros de espesor.

Esta presencia continua de hielo se debe a un fenómeno denominado acertadamente “trampa de frío”, pues eso es precisamente lo que hace. El cráter es profundo, con el fondo a unos dos kilómetros por debajo del borde en vertical.

Las partes más bajas de Korolev, que son las que contienen el hielo, “atrapan” el frío: el aire que se mueve sobre el depósito de hielo se enfría y desciende, formando una capa de aire frío justo por encima del hielo.

Esta capa de aire frío actúa a modo de escudo y ayuda a que el hielo permanezca estable, evitando que se caliente y desaparezca. Como el aire es mal conductor del calor, este efecto se agudiza y permite que Korolev conserve su hielo.

Marte crater Korolev
Vista de planta del cráter Korolev

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