La adquisición del lenguaje entre el nacimiento y los 18 años de edad es una hazaña notable de la cognición, en lugar de algo que los seres humanos están programados para hacer, según una nueva investigación.

Los investigadores han calculado que, desde la infancia hasta la edad adulta, los seres humanos absorben aproximadamente 12.5 millones de bits de información sobre el idioma -alrededor de dos bits por minuto- para adquirir completamente el conocimiento lingüístico.

Si se convirtieran en código binario, los datos llenarían un disquete de 1,5 MB, según el estudio.

Los hallazgos, que aparecen en la revista Open Science de la Royal Society, cuestionan las suposiciones de que la adquisición del lenguaje humano se realiza sin esfuerzo, y que los robots tendrían un camino fácil para dominarlo.

«El nuestro es el primer estudio en poner una cifra a la cantidad de información que hay que aprender para adquirir el lenguaje», dice el autor principal del estudio Steven Piantadosi, profesor asistente de psicología de la Universidad de California en Berkeley.

«Los niños y los adolescentes aprenden notablemente, absorbiendo más de 1.000 bits de información cada día.»

Por ejemplo, cuando se aprende la palabra «pavo», un joven que aprende suele reunir trozos de información preguntando: «¿Es un pavo un ave? ¿Sí o no? ¿Un pavo vuela? ¿Sí, o no?» y así sucesivamente, hasta entender el significado completo de la palabra «pavo».

Un bit, o dígito binario, es una unidad básica de datos en computación, y los ordenadores almacenan información y calculan usando sólo ceros y unos. El estudio utiliza la definición estándar de ocho bits por byte.

«Cuando se piensa que un niño tiene que recordar millones de ceros y unos (en el lenguaje), eso significa que debe tener unos mecanismos de aprendizaje realmente impresionantes», dice Piantadosi.

«…la sintaxis representa sólo una pequeña parte del aprendizaje de idiomas….»

Los investigadores buscaron medir las cantidades y los diferentes tipos de información que los angloparlantes necesitan para aprender su lengua materna. Llegaron a sus resultados ejecutando varios cálculos sobre la semántica y sintaxis del lenguaje a través de modelos informáticos. En particular, el estudio encuentra que el conocimiento lingüístico se centra principalmente en el significado de las palabras, en contraposición a la gramática del lenguaje.

«Muchas investigaciones sobre el aprendizaje de idiomas se centran en la sintaxis, como el orden de las palabras», dice Piantadosi. «Pero nuestro estudio muestra que la sintaxis representa sólo una pequeña parte del aprendizaje de idiomas, y que la principal dificultad tiene que estar en aprender lo que significan tantas palabras».

Ese enfoque en la semántica frente a la sintaxis distingue a los humanos de los robots, incluidos los asistentes digitales controlados por voz como Alexa, Siri y Google Assistant.

«Esto realmente pone de relieve la diferencia entre los estudiantes que aprenden con máquinas y los que aprenden con humanos», dice Piantadosi. «Las máquinas saben qué palabras van juntas y dónde van en oraciones, pero saben muy poco sobre el significado de las palabras.»

En cuanto a la cuestión de si las personas bilingües deben almacenar el doble de información, Piantadosi dice que esto es poco probable en el caso de los significados de las palabras, muchos de los cuales son compartidos entre idiomas.

«Los significados de muchos sustantivos comunes como ‘madre’ serán similares en todos los idiomas, por lo que no será necesario aprender todos los fragmentos de información sobre sus significados dos veces», dice.

Fuente: UC Berkeley

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