El principio del fin comenzó con un violento temblor que levantó olas gigantescas en las aguas de un mar interior en lo que ahora es Dakota del Norte.

Entonces, pequeños fragmentos de arena cristalizada comenzaron a caer como perdigones del cielo. La lluvia de vidrio era tan fuerte que pudo haber prendido fuego a gran parte de la vegetación de la tierra. En el agua, los peces luchaban por respirar mientras las astillas de vidrio obstruían sus branquias.

El mar se convirtió en una pared de agua de diez metros cuando llegó a la desembocadura de un río, arrollando cientos, si no miles, de peces de agua dulce, esturiones y peces espátula, con una pared de arena y revirtiendo temporalmente el flujo del río. Varados por el agua que retrocedía, los peces fueron golpeados por trozos de vidrio de hasta 5 milímetros de diámetro, algunos de las cuales se enterraron en el lodo a centímetros de profundidad. El torrente de rocas, con arena fina, y las pequeñas cuentas de cristal continuó durante otros 10 a 20 minutos antes de que una segunda gran ola inundara la orilla y cubriera a los peces con grava, arena y sedimentos finos, apartándolos del mundo durante 66 millones de años.

Este único cementerio fosilizado – peces apilados unos encima de otros y mezclados con troncos de árboles quemados, ramas de coníferas, mamíferos muertos, huesos de mosasaurio, insectos, el cadáver parcial de un Triceratops, microorganismos marinos llamados dinoflagelados y cefalópodos marinos parecidos a caracoles llamados amonitas – fue desenterrado por el paleontólogo Robert DePalma en los últimos seis años en la Formación Hell Creek, no muy lejos de Bowman, en Dakota del Norte. Las pruebas confirman la sospecha de que en su primera temporada de excavación en DePalma, durante el verano de 2013, se trataba de una zona de exterminio establecida poco después del impacto del asteroide que finalmente llevó a la extinción de todos los dinosaurios que habitaban en tierra firme. El impacto al final del Período Cretácico, el llamado límite K-T, exterminó el 75 por ciento de la vida en la Tierra.

«Este es el primer conjunto con muerte masiva de organismos grandes que alguien ha encontrado asociado con el límite K-T», dijo DePalma, asesor de paleontología del Museo de Historia Natural de Palm Beach en Florida y estudiante de doctorado de la Universidad de Kansas. «En ninguna otra sección de los límites de K-T en la Tierra se puede encontrar una colección de este tipo con un gran número de especies en diferentes edades y diferentes etapas de la vida, todos los cuales murieron al mismo tiempo, en el mismo día».

En un artículo que aparecerá la próxima semana en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, él y sus colegas estadounidenses y europeos, entre ellos dos geólogos de la Universidad de California, Berkeley, describen el sitio, apodado Tanis, y la evidencia que lo conecta con el asteroide o cometa que atacó la Península de Yucatán en México hace 66 millones de años. Ese impacto creó un enorme cráter, llamado Chicxulub, en el fondo del océano y envió roca vaporizada y kilómetros cúbicos de polvo  a la atmósfera. La nube finalmente envolvió a la Tierra, preparando el escenario para la última extinción masiva de la Tierra.

«Es como un museo del final del Cretácico en una capa de un metro y medio de espesor», dijo Mark Richards, profesor emérito de Ciencias de la Tierra y del Planeta de la Universidad de California en Berkeley, que ahora es profesor de Ciencias de la Tierra y del Espacio en la Universidad de Washington.

Richards y Walter Álvarez, un profesor de la Escuela de Postgrado de la Universidad de California en Berkeley que hace 40 años planteó por primera vez la hipótesis de que el impacto de un cometa o asteroide causó la extinción masiva, fueron llamados por DePalma y el científico holandés Jan Smit para consultar sobre la lluvia de fragmentos de vidrio y las olas parecidas a un tsunami que enterraban y preservaban a los peces. Las cuentas, llamadas tektitas, se formaron en la atmósfera a partir de roca derretida por el impacto.

Tsunami o seiche

Richards y Álvarez determinaron que los peces no podían haber quedado varados y luego enterrados por un tsunami típico, una sola ola que habría llegado a este brazo previamente desconocido del Western Interior Seaway no menos de 10 a 12 horas después del impacto, a 3.000 kilómetros de distancia. Su razonamiento: las tektitas habrían llovido entre 45 minutos y una hora después del impacto, incapaces de impactar contra el fondo si el lecho marino no hubiera estado ya expuesto.

En cambio, argumentan, las ondas sísmicas probablemente llegaron a los 10 minutos del impacto, equivalente a un terremoto de magnitud 10 u 11, creando una ola estacionaria en el mar interior que es similar al agua que se derrama en una bañera, durante el terremoto (conocida como seiche). Aunque los terremotos grandes a menudo generan grietas en cuerpos de agua cerrados, rara vez se notan, dijo Richards. El terremoto de Tohoku de 2011 en Japón, de una magnitud de 9,0, creó seiches de dos metros de altura 30 minutos más tarde en un fiordo noruego a 8.000 kilómetros de distancia.

«Las ondas sísmicas comienzan a surgir entre nueve y diez minutos después del impacto, así que tuvieron la oportunidad de hacer que el agua se derramara antes de que todas las esférulas (pequeñas esferas) cayeran del cielo», dijo Richards. «Estas esférulas entraban en la superficie en forma de cráteres, haciendo embudos – se pueden ver las capas deformadas en lo que solía ser lodo blando – y luego los escombros cubriendo las esférulas. Nadie ha visto estos embudos antes.»

Las tectitas habrían llegado en una trayectoria balística desde el espacio, alcanzando velocidades terminales de entre 150 y 300 kilómetros por hora, según Álvarez, quien estimó su tiempo de viaje hace décadas.

«Pueden imaginarse ahí parados, siendo golpeados por estas esférulas de vidrio. Morirían en cuestión de segundos», dijo Richards. Muchos creen que la lluvia de escombros fue tan intensa que la energía provocó incendios forestales en todo el continente americano, si no en todo el mundo.

«Los tsunamis del impacto de Chicxulub están bien documentados, pero nadie sabía hasta dónde llegaría algo así a un mar interior», dijo DePalma. «Cuando Mark se unió al proyecto, descubrió un hecho notable: que las ondas sísmicas entrantes del lugar del impacto habrían llegado casi al mismo tiempo que el tiempo de viaje atmosférico del material eyectado. Ese fue nuestro gran avance».

Por lo menos dos inmensos seiches inundaron la tierra, tal vez con 20 minutos de diferencia, dejando dos metros de depósitos que cubrían los fósiles. Sobre esta capa hay una capa de arcilla rica en iridio, un metal raro en la Tierra, pero común en asteroides y cometas. Esta capa se conoce como el límite K-T, o K-Pg, que marca el final del Período Cretácico y el comienzo del Período Terciario, o Paleógeno.

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