La dramática pérdida de hielo en el Ártico está influyendo en el transporte de hielo marino a través del Océano Ártico. Como informan los expertos del Instituto Alfred Wegener, Centro Helmholtz de Investigaciones Polares y Marinas, en un nuevo estudio, hoy en día sólo el 20 por ciento del hielo marino que se forma en los mares marginales rusos poco profundos del Océano Ártico llega al Ártico Central, donde se une a la Deriva Transpolar; el 80 por ciento restante del hielo joven se derrite antes de que tenga la oportunidad de salir de su “guardería”. Antes del año 2000, esa cifra era de sólo el 50 por ciento. Según los investigadores, este desarrollo no sólo nos acerca un paso más a un verano sin hielo en el Ártico; a medida que el hielo marino disminuye, el Océano Ártico puede perder un importante medio de transporte de nutrientes, algas y sedimentos. El nuevo estudio se publicó como artículo de libre acceso en la revista en línea Scientific Reports el 2 de abril de 2019.

La plataforma rusa poco profunda o los mares marginales del Océano Ártico se consideran en general como el “vivero” de los hielos marinos del Ártico: en invierno, el Mar de Barents, el Mar de Kara, el Mar de Laptev y el Mar de Siberia Oriental producen constantemente nuevos hielos marinos. Esto se debe a las extremadamente bajas temperaturas del aire, que descienden hasta los 40 grados centígrados bajo cero, y a un fuerte viento de mar adentro que empuja a los jóvenes hielos hacia el mar abierto. En el curso del invierno, el hielo del mar es finalmente atrapado por la deriva transpolar, una de las dos corrientes principales en el Océano Ártico. En dos o tres años, transporta los témpanos de hielo desde la parte siberiana del Océano Ártico, a través del Ártico central, hasta el Estrecho de Fram, donde finalmente se derrite. Hace dos décadas, aproximadamente la mitad del hielo de los mares de la plataforma de Rusia hacía este viaje transártico. Hoy en día, sólo el 20 por ciento lo hace; el otro 80 por ciento de los hielos jóvenes se derrite antes de cumplir un año y llegar al Ártico Central.

Los expertos del Instituto Alfred Wegener del Centro Helmholtz de Investigaciones Polares y Marinas (AWI) llegaron a esta inquietante conclusión después de monitorear y analizar los movimientos del hielo marino con la ayuda de datos satelitales de 1998 a 2017. “Nuestro estudio muestra cambios extremos en el Ártico: el derretimiento del hielo marino en el Mar de Kara, el Mar de Laptev y el Mar de Siberia Oriental es ahora tan rápido y generalizado que estamos viendo una reducción duradera en la cantidad de hielo nuevo para la deriva transpolar. Ahora, la mayor parte del hielo que todavía llega al Estrecho de Fram no se forma en los mares marginales, sino que proviene del Ártico Central. Lo que estamos presenciando es una importante corriente de transporte que se tambalea, lo que está acercando al mundo un gran paso hacia un verano sin hielo marino en el Ártico”, dice el primer autor, el Dr. Thomas Krumpen, físico especializado en hielo marino del Instituto Alfred Wegener.

Esta tendencia ha sido confirmada por los resultados de las mediciones del espesor del hielo marino tomadas en el Estrecho de Fram, que los físicos de hielo marino del AWI reúnen regularmente. “El hielo que ahora sale del Ártico a través del Estrecho de Fram es, en promedio, un 30 por ciento más delgado que hace 15 años. Las razones: por un lado, el aumento de las temperaturas invernales en el Ártico y una estación de derretimiento que ahora comienza mucho antes; por otro, este hielo ya no se forma en los mares de la plataforma, sino mucho más al norte. Como resultado, tiene mucho menos tiempo para flotar a través del Ártico y crecer hasta convertirse en hielo más grueso”, explica Thomas Krumpen.

Los témpanos de hielo que la deriva transpolar todavía lleva al Estrecho de Fram se forman en su mayor parte en mar abierto, es decir, en regiones de los océanos árticos alejadas de las costas. En consecuencia, en comparación con el hielo de los mares de la plataforma, contienen muchas menos partículas como algas, sedimentos y nutrientes, porque las olas, el viento y las mareas agitan muchas más partículas del fondo marino en las zonas costeras poco profundas que en alta mar. Además, ríos como el Lena y el Yenisei transportan grandes cantidades de minerales y sedimentos a las zonas costeras; cuando el agua se congela, quedan atrapados en el hielo.

Mientras que en el pasado el hielo marino de los mares de la plataforma transportaba esta carga mineral al Estrecho de Fram, hoy en día los témpanos que se derriten la liberan en su camino hacia el Ártico Central; lo que llega al Estrecho de Fram es menos material, y con una composición diferente. Este hallazgo es el resultado, por ejemplo, del análisis de muestras obtenidas mediante trampas de sedimentos que los biólogos de AWI han estado llevando a cabo en el Estrecho de Fram durante aproximadamente dos décadas. “En lugar de minerales siberianos, ahora estamos encontrando más restos de algas y microorganismos muertos en nuestras trampas de sedimentos”, dice la coautora Eva-Maria Nöthig. A largo plazo, es probable que este transporte alterado de partículas a partir del hielo marino produzca cambios duraderos en los ciclos biogeoquímicos y los procesos ecológicos del Océano Ártico central.

La evolución del hielo marino y los procesos ecológicos en el Océano Ártico son también cuestiones clave de investigación que se abordarán durante la expedición MOSAiC, que comenzará en septiembre. El rompehielos alemán Polarstern viajará al Ártico y flotará con la deriva transpolar a través del Océano Ártico durante todo un año.

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