El cannabis es una de las plantas que origina más debate en todo el planeta hoy en día, especialmente a la luz de la legislación que cambia rápidamente en torno a su legalización en Europa y América. A pesar de la popularidad de la planta por sus propiedades psicoactivas, se sabe muy poco sobre el uso o cultivo temprano de cannabis.

En el Asia oriental se cultivaban plantas de cannabis por sus semillas oleaginosas y su fibra al menos 4.000 a.C. Sin embargo, las variedades tempranas de cannabis cultivadas, así como la mayoría de las poblaciones silvestres, tenían bajos niveles de THC y otros compuestos cannabinoides con propiedades psicoactivas. Por lo tanto, ha sido un misterio desde hace mucho tiempo cuándo y dónde fueron reconocidas y utilizadas por primera vez por los seres humanos variedades específicas de la planta con niveles más altos de estos compuestos.

Muchos historiadores sitúan los orígenes del consumo de cannabis en las antiguas estepas de Asia Central, pero estos argumentos se basan únicamente en un pasaje de un único texto antiguo de finales del primer milenio antes de Cristo, escrito por el historiador griego Heródoto. Así pues, los arqueólogos han tratado desde hace mucho tiempo de encontrar pruebas concretas del consumo de cannabis en Eurasia, pero hasta la fecha hay pocos ejemplos fiables, bien identificados y debidamente fechados de consumo temprano de cannabis.

Los investigadores del presente estudio descubrieron el consumo temprano de cannabis cuando trataron de identificar la función de los antiguos quemadores de madera descubiertos por arqueólogos de la Academia China de Ciencias Sociales, que estaban excavando en las regiones montañosas del este de China. Los quemadores fueron recuperados de tumbas de 2500 años de antigüedad en la cordillera del Pamir.

El equipo internacional de investigación utilizó un método llamado cromatografía de gases-espectrometría de masas para aislar e identificar los compuestos conservados en los quemadores. Para su sorpresa, la firma química de los compuestos aislados era una coincidencia exacta con la firma química del cannabis. Además, la firma indicaba un nivel de THC superior al que se encuentra normalmente en las plantas silvestres de cannabis.

Los datos producidos por esta investigación, que reunió a arqueólogos y científicos de laboratorio de Jena (Alemania) y Beijing (China), proporcionan pruebas claras de que los antiguos pobladores de las montañas del Pamir estaban quemando variedades específicas de cannabis que tenían niveles más altos de THC. Los hallazgos corroboran otras pruebas tempranas de la presencia de cannabis en enterramientos más al norte, en la región de Xinjiang (China) y en las montañas de Altai (Rusia). Como señala Nicole Boivin, Directora del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, «los hallazgos apoyan la idea de que las plantas de cannabis se utilizaron por primera vez para sus compuestos psicoactivos en las regiones montañosas de Asia Central oriental, y que posteriormente se extendieron a otras regiones del mundo».

Es probable que el cannabis se haya extendido a través de las rutas de intercambio a lo largo de la temprana Ruta de la Seda

Los residuos que contienen THC fueron extraídos de quemadores de un cementerio conocido como Jirzankal en las remotas montañas del Pamir. Algunos de los esqueletos recuperados del yacimiento, situado en la actual China occidental, tienen rasgos que se asemejan a los de los pueblos contemporáneos más occidentales de Asia Central. Los objetos encontrados en los entierros también parecen relacionar a esta población con pueblos más al oeste, en las estribaciones montañosas del Asia Interior. Además, los estudios de isótopos estables en los huesos humanos del cementerio muestran que no todas las personas enterradas allí crecieron localmente.

Estos datos coinciden con la idea de que los puertos de montaña de gran altitud de Asia Central y Oriental desempeñaron un papel clave en los primeros intercambios transeuroasiáticos. De hecho, la región del Pamir, hoy tan remota, puede haber estado alguna vez sentada a horcajadas en una ruta comercial clave de la antigua Ruta de la Seda. La Ruta de la Seda fue en ciertos momentos del pasado el vector más importante para la difusión cultural en el mundo antiguo. Robert Spengler, el arqueobotánico principal del estudio, también en el Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, explica: «Las rutas de intercambio de las primeras Rutas de la Seda funcionaban más como los radios de una rueda de carreta que como una carretera de larga distancia, colocando a Asia Central en el corazón del mundo antiguo. Nuestro estudio implica que el conocimiento del hábito de fumar cannabis y de variedades específicas de la planta de cannabis de alta densidad química se encuentran entre las tradiciones culturales que se extienden a lo largo de estas rutas de intercambio».

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