«Somos los primates gordos», afirma tajante Devi Swain-Lenz, profesora postdoctoral en biología de la Universidad de Duke. El hecho de que los humanos sean más gordos que los chimpancés no es nuevo para los científicos pero nuevas hallazgos podrían ayudar a explicar cómo llegamos a eso.

A pesar de tener secuencias de ADN casi idénticas, los chimpancés y los primeros humanos experimentaron cambios críticos en la forma en que el ADN se inserta dentro de sus células grasas, según han descubierto Swain-Lenz y sus colegas de Duke. Como resultado, dicen los investigadores, esto disminuyó la capacidad del cuerpo humano para convertir la grasa «mala» que almacena calorías en la «buena» que quema calorías.

En comparación con nuestros parientes animales más cercanos, incluso las personas con abdominales bien marcados y brazos musculosos tienen considerables reservas de grasa, señalan los investigadores. Mientras que otros primates tienen menos del 9% de grasa corporal, el rango saludable para los humanos oscila entre el 14% y el 31%.

Para entender por qué los humanos se convirtieron en el primate gordo, un equipo dirigido por el biólogo de Swain-Lenz y Duke, Greg Wray, comparó muestras de grasa de humanos, chimpancés y una especie de mono menos relacionada, los macacos rhesus. Utilizando una técnica llamada ATAC-seq, escanearon el genoma de cada especie en busca de diferencias en la forma de empaquetar su ADN en las células grasas.

Normalmente, la mayor parte del ADN dentro de una célula se condensa en espirales y lazos y se enrolla alrededor de las proteínas, de modo que sólo ciertas regiones de ADN están lo suficientemente sueltas como para ser accesibles a la maquinaria celular que enciende y apaga los genes.

Los investigadores identificaron aproximadamente 780 regiones de ADN que eran accesibles en chimpancés y macacos, pero que se habían agrupado más en humanos. Al examinar estas regiones en detalle, el equipo también notó un fragmento recurrente de ADN que ayuda a convertir la grasa de un tipo de célula a otro.

No toda la grasa se crea igual, explica Swain-Lenz. La mayor parte de la grasa se compone de grasa blanca que almacena calorías y se acumula alrededor de la cintura. Las células grasas especializadas llamadas grasa marrón, por otro lado, pueden quemar calorías en lugar de almacenarlas para generar calor y mantenernos calientes.

Una de las razones por las que estamos tan gordos, sugiere la investigación, es porque las regiones del genoma que ayudan a convertir la grasa blanca en marrón fueron encerradas (y dejadas inactivas) en humanos pero no en chimpancés.

«Hemos perdido parte de la capacidad de desviar las células grasas hacia la grasa beige o marrón, y estamos atrapados en el camino de la grasa blanca», señala Swain-Lenz. Todavía es posible activar la escasa grasa marrón del cuerpo haciendo cosas como exponer a la gente a temperaturas frías, explicó, pero los humanos hemos conseguido evitarlas mediante el uso de construcciones y vestimenta.

Los seres humanos, como los chimpancés, necesitan grasa para aislarnos del frío y protegernos del hambre pero los primeros humanos podrían haber necesitado engordar por otra razón, dicen los investigadores, como una fuente adicional de energía para alimentar nuestros cerebros en crecimiento y hambrientos.

En los seis a ocho millones de años transcurridos desde que los humanos y los chimpancés se separaron, los cerebros humanos se han triplicado en tamaño y los cerebros de los chimpancés no han cambiado.

El cerebro humano usa más energía que cualquier otro tejido. Dirigir las células grasas hacia la grasa blanca que almacena calorías en lugar de hacia la grasa marrón que quema calorías, según se piensa, habría dado a nuestros antepasados una ventaja de supervivencia.

Debido a la capacidad de quemar calorías de la grasa marrón, numerosos investigadores están tratando de averiguar si aumentar la capacidad de nuestro cuerpo para convertir la grasa blanca en grasa marrón podría hacer más fácil adelgazar, pero aún no hemos llegado a eso.

«Tal vez podríamos descubrir un grupo de genes que necesitemos activar o desactivar, pero aún estamos muy lejos de controlarlos», aseguró Swain-Lenz. «No creo que sea tan simple como encender un interruptor. Si lo fuera, lo habríamos descubierto hace mucho tiempo», explica.

Swain-Lenz también cuenta que en base a estos descubrimientos le preguntan constantemente «¿Puedes activarme ese gen y dejarme delgada?»

«Ojalá», contesta ella.

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