Las órdenes de permanecer en casa promulgadas para frenar el movimiento humano y en consecuencia la difusión de COVID-19, han tenido beneficios obvios para el medio ambiente, pero también están afectando a la ciencia ambiental. «Hay un experimento global en marcha en nuestra atmósfera», dice Joellen Russell, profesor del departamento de geociencias de la Universidad de Arizona.

Pero antes de que los investigadores puedan determinar con una mínima certeza cómo y por qué las emisiones de gases de efecto invernadero están cambiando debido a los impactos sociales y económicos de COVID-19, probablemente necesiten varios meses de monitoreo, dice Riley Duren, científico investigador de la Oficina de Investigación, Innovación e Impacto.
Esto se debe a que se necesitan múltiples tipos de mediciones y sofisticados modelos informáticos para desentrañar los efectos de una atmósfera altamente variable y las complejas interacciones entre los procesos humanos y naturales que rigen la emisión y eliminación de los gases atmosféricos.

La medición de los efectos de la pandemia

«En los Estados Unidos, la mayoría de las mediciones atmosféricas provienen de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica», dice Russell, quien también es presidente del Grupo de Trabajo Climático de la Junta Asesora Científica de la NOAA. La junta recientemente solicitó que la NOAA sume sus mediciones de gases de efecto invernadero con las de otras entidades y también que colabore con las agencias de salud para evaluar si hay consecuencias en la salud humana.

Todas las emisiones de gases de efecto invernadero -que son una combinación de actividades humanas y naturales- se mezclan rápidamente en la atmósfera después de ser liberadas, dice Duren. El dióxido de carbono y el metano, dos de los gases más potentes que contribuyen al calentamiento global, no son muy reactivos y permanecen en la atmósfera, por lo que resulta difícil separar los gases recién producidos de los que han estado presentes durante décadas.

«Imagina una calle en la que varias casas tienen fugas en el sistema de aspersores y estás midiendo el agua en un canal de alcantarillado un kilómetro más abajo, tratando de determinar quién tiene la mayor fuga. Va a ser difícil a menos que tengas una forma de rastrear la fuente», dice Duren.
«La oportunidad científica aquí es que actualmente hay algunos grandes y bien conocidos cambios en la actividad humana. Eso ofrece una posibilidad conocida para desenmarañar mejor lo que está contribuyendo a los gases en la atmósfera».
«Los pedidos de permanencia en casa y otras consecuencias de COVID-19 nos han presentado una oportunidad única», dice Elizabeth «Betsy» Cantwell, vicepresidenta senior de investigación e innovación. «Nuestros científicos lo están aprovechando para crear nuevos conocimientos sobre los complejos sistemas que impulsan el cambio en nuestro clima global».

Cambiando las emisiones

Lo que hace que esto sea complejo es que los cambios en las emisiones varían en muchos sectores de la economía, algunos de los cuales son fácilmente predecibles y otros no tanto.
«Básicamente, en cualquier cosa que tenga que ver con el transporte, se ve una enorme disminución de dióxido de carbono, monóxido de carbono y otros contaminantes», dice Duren. «Hay menos coches en la carretera y menos vuelos».
Sin embargo, no se espera que las emisiones de metano en la mayoría de las ciudades cambien mucho porque las personas que viven en sus casas siguen produciendo residuos que van a parar a los vertederos, que son la principal fuente de metano.
«Podría haber algunos cambios sutiles en las emisiones de metano de los vertederos debido a que hay más residuos de alimentos procedentes de los hogares que de los restaurantes, pero el resultado neto final debería ser más o menos el mismo», según Duren.

Por otra parte, las emisiones de metano de la producción de petróleo y gas natural en respuesta a las fuerzas del mercado mundial podría ser una «bolsa mixta», dice. Por ejemplo, los productores de algunas regiones podrían tener incentivos financieros y normativos para cerrar y clausurar los pozos de petróleo y gas natural, mientras que en otras podrían continuar o incluso aumentar la ventilación y quema del exceso de gas.

Dependiendo de la situación de partida debido a la economía, la infraestructura, la legislación y la reglamentación locales, o la geología, las emisiones variarán y el análisis de las mismas probablemente requiera meses de cuidadosa observación en las regiones que tienen los sistemas de medición experimental necesarios, dice Duren porque la mayoría de los países no tienen sistemas de vigilancia de los gases de efecto invernadero que puedan ofrecer evaluaciones rápidas o localizadas.
«A diferencia de la vigilancia de la contaminación, los sistemas operativos de vigilancia de los gases de efecto invernadero no son todavía una prioridad, con algunas excepciones como California y algunos países de Europa», dice.

«Es importante comprender cómo responde el medio ambiente a la actividad humana durante la pandemia o incluso en condiciones ‘normales’, porque una vez que esto quede atrás, todavía tendremos que enfrentarnos al cambio climático. No va a desaparecer, y tampoco lo harán las actuales lagunas en los datos ambientales a menos que repensemos las prioridades. Lo que los científicos e ingenieros pueden hacer es aportar nuevas tecnologías y métodos. Pero, en última instancia, corresponde a los responsables políticos promulgar el cambio necesario».

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