Un equipo de investigadores de Finlandia encontró que el 91% de las personas analizadas por anticuerpos de coronavirus aún tenían anticuerpos neutralizantes seis meses después de sobrevivir a la COVID-19. El estudio sugiere que la respuesta inmune es potente, y la protección contra la reinfección podría ser duradera. Los resultados son prometedores para las vacunas, que han demostrado provocar una respuesta inmune en ensayos clínicos que es comparable o mejor que la exposición al patógeno.

Las primeras vacunas contra el coronavirus aprobadas para su uso urgente llegaron en tiempo récord, menos de un año después de descubrir el nuevo patógeno. Ya se están llevando a cabo amplias campañas de vacunación en los Estados Unidos y en el Reino Unido, y otros países de Europa las seguirán pronto. Un gran porcentaje de la población tendrá que ser inmunizada para que los países desarrollen la inmunidad de rebaño. Los expertos en salud pública explican a menudo que la protección podría alcanzarse sólo una vez que el 70% de la población sea vacunada. La inmunidad de grupo debería reducir significativamente la propagación del COVID-19 porque al virus le resultaría mucho más difícil encontrar un huésped que pueda infectar.

Hay otro factor que influirá en el éxito de las campañas de vacunación, aparte del número de personas de una comunidad que se inoculen. Es el tiempo que dura la inmunidad después de la recuperación o la vacunación. Cuanto más tiempo dure la inmunidad, mejor funcionará la inmunidad de la manada. Ahora, un nuevo estudio sobre la inmunidad de COVID-19 nos da otra razón para tener la esperanza de que las vacunas ayudarán al mundo a vencer la pandemia. Los investigadores descubrieron que la mayoría de las personas que se infectan con el coronavirus desarrollan una respuesta inmunológica robusta que parece durar mucho tiempo.

El Instituto Finlandés de Salud y Bienestar (THL) descubrió que el 91% de las 867 muestras que analizó tenían altos niveles de anticuerpos neutralizantes COVID-19 seis meses después de la infección inicial. Los participantes eran mayores de 18 años y contrajeron el virus al menos seis meses antes del comienzo del estudio. Los 129 participantes del estudio que necesitaron hospitalización para el tratamiento de COVID-19 tenían anticuerpos neutralizantes seis meses después.

«Los anticuerpos que sobreviven durante tanto tiempo en una proporción tan alta de personas que han contraído el virus es un hallazgo prometedor, y especialmente el descubrimiento de los anticuerpos neutralizantes podría significar una protección a más largo plazo contra la enfermedad», dijo Merit Merlin del THL en una declaración.

Los investigadores encontraron previamente que la mayoría de los participantes de un estudio tenían anticuerpos neutralizantes cuatro meses después de la enfermedad. La investigación está en curso.

Los anticuerpos se crean después de la infección con el virus o después de una vacuna. Estas proteínas patrullan el torrente sanguíneo y se unirán a la proteína de choque del virus, bloqueándola para que no infecte las células si una persona se expone al SARS-CoV-2 nuevamente. Cuanto más tiempo vivan los anticuerpos, mayor será la protección.

Además de neutralizar los anticuerpos, el sistema inmunológico también entrena a los glóbulos blancos llamados células B y T para que reconozcan el virus cuando se reinfecte. Incluso si los anticuerpos neutralizantes desaparecen, lo que puede suceder después de unos meses, esas células B y T siguen presentes, listas para crear nuevos anticuerpos y matar el virus. Un informe diferente dijo recientemente que los supervivientes del COVID-19 mostraron una potente respuesta de las células B y T unos ocho meses después de la exposición al virus.

El estudio del THL sólo se centró en neutralizar los anticuerpos, pero los hallazgos del grupo son prometedores. «Nuestro descubrimiento de que los anticuerpos neutralizantes sobreviven en la mayoría de las personas durante seis meses después de la infección aumenta el optimismo también sobre la protección a largo plazo que proporcionan las vacunas», dijo el investigador del THL Arto Palmu en un comunicado.

Algunos estudios similares sobre anticuerpos contra el coronavirus dijeron que los anticuerpos COVID-19 podrían disminuir después de tres meses. Si la mayoría de las personas que tienen la enfermedad desarrollan anticuerpos de larga duración, lo mismo podría suceder con las personas vacunadas». Los estudios de vacunas han demostrado que los voluntarios en los ensayos clínicos desarrollaron niveles de anticuerpos comparables o mejores que los de los supervivientes de COVID-19. Otros han dicho que los anticuerpos están presentes muchos meses después de la exposición original. Los anticuerpos podrían no bloquear la reinfección o la infección después de la vacunación, pero podrían evitar que el virus ataque a los pulmones. A su vez, esto evitaría los graves síntomas y complicaciones de la COVID-19.

El informe señala que aún no está claro qué cantidad de anticuerpos es suficiente para proteger contra la reinfección o el COVID-19 grave. Se necesitarán más estudios para medir la calidad de la inmunidad, tanto en los supervivientes de COVID-19 como en las personas vacunadas. El THL podría mejorar aún más sus estimaciones a medida que pase más tiempo.

China se encuentra en una posición única en la que podría ofrecer al mundo más datos sobre la inmunidad de COVID-19. Las primeras personas en Wuhan que sobrevivieron a la enfermedad se infectaron hace más de un año en este momento, y los análisis de sangre serían suficientes para detectar los niveles de anticuerpos, así como las células T y B.

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