Nadie puede decir con certeza si existen civilizaciones extraterrestres, pero un nuevo estudio sugiere que la Vía Láctea está llena de ellas, aunque muchas ya podrían estar muertas.

La investigación, que puede leerse en el repositorio de arXiv, fue escrita por expertos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, el Instituto Tecnológico de California y la Escuela Secundaria de Santiago en Corona, California. Utiliza la famosa ecuación de Drake y determinó que la vida inteligente puede haber surgido unos 8.000 millones de años después de la formación de la Vía Láctea.

«Como no podemos asumir una baja (ni alta) probabilidad de aniquilación, es posible que la vida inteligente en otras partes de la galaxia sea todavía demasiado joven para ser observada por nosotros», escribieron los investigadores en el estudio. «Por lo tanto, nuestros hallazgos pueden implicar que la vida inteligente puede ser común en la galaxia pero es todavía joven, apoyando la visión optimista de la búsqueda de inteligencia extraterrestre».

Los expertos también examinaron dónde pueden vivir otras civilizaciones en el universo, señalando que es probable que residan en planetas de la zona galáctica habitable, lugares de la galaxia donde hay abundancia de metales. Esto podría estar aproximadamente a 13.000 años luz del centro galáctico, señalaron los investigadores. En comparación, el sistema solar y la Tierra están aproximadamente a 25.000 años luz del centro galáctico.

Sin embargo, los investigadores también señalaron que el potencial de aniquilación de la vida inteligente galáctica es «altamente influyente», lo que sugiere que cualquier vida inteligente puede ya haberse destruido a sí misma. «Si la vida inteligente tiene probabilidades de destruirse a sí misma, no es de extrañar que haya poca o ninguna vida inteligente en otros lugares», añadieron los investigadores.

Aunque no hay pruebas «explícitas» de que la vida inteligente acabe por aniquilarse, los investigadores citaron investigaciones que se remontan al decenio de 1960 en el sentido de que el progreso de la ciencia y la tecnología «conducirá inevitablemente a la destrucción completa y la degeneración biológica». Algunos de los posibles escenarios planteados por los investigadores incluyen la guerra, el cambio climático y el desarrollo de la biotecnología.

Hasta ahora se han descubierto más de 4.500 exoplanetas, y se cree que sólo una pequeña parte tiene las propiedades para contener la vida. Un estudio publicado en noviembre sugirió que la galaxia podría contener 300 millones de planetas capaces de albergar vida.

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