Utilizando métodos relativamente nuevos en astronomía, los investigadores han podido identificar las edades más precisas actualmente posibles para una muestra de unas cien estrellas gigantes rojas de la galaxia. Con estos y otros datos, los investigadores están seguros de mostrar lo que ocurría cuando la Vía Láctea se fusionó con una galaxia satélite que la orbitaba, conocida como Gaia-Enceladus, hace unos 10.000 millones de años.

«Nuestras pruebas sugieren que cuando se produjo la fusión, la Vía Láctea ya había formado una gran población de sus propias estrellas», afirma Fiorenzo Vincenzo, coautor del estudio y miembro del Centro de Cosmología y Física de Astropartículas de la Universidad Estatal de Ohio.

Muchas de esas estrellas «caseras» acabaron en el disco grueso del centro de la galaxia, mientras que la mayoría de las que fueron capturadas de Gaia-Enceladus están en el halo exterior de la galaxia.

«Se cree que el evento de fusión con Gaia-Enceladus es uno de los más importantes en la historia de la Vía Láctea, ya que dio forma a la forma en que la observamos hoy en día», dijo Josefina Montalbán, de la Escuela de Física y Astronomía de la Universidad de Birmingham en el Reino Unido, quien dirigió el proyecto.

Al calcular la edad de las estrellas, los investigadores pudieron determinar, por primera vez, que las estrellas capturadas de Gaia-Enceladus tienen edades similares o ligeramente más jóvenes en comparación con la mayoría de las estrellas que nacieron dentro de la Vía Láctea.

Una fusión violenta entre dos galaxias no puede sino agitar las cosas, dijo Vincenzo. Los resultados mostran que la fusión cambió las órbitas de las estrellas que ya estaban en la galaxia, haciéndolas más excéntricas.

Vincenzo compara los movimientos de las estrellas con una danza, en la que las estrellas de la antigua Gaia-Enceladus se mueven de forma diferente a las nacidas dentro de la Vía Láctea. Las estrellas incluso se «visten» de forma diferente, dijo Vincenzo, y las estrellas del exterior muestran composiciones químicas diferentes a las nacidas dentro de la Vía Láctea.

Los investigadores utilizaron varios enfoques y fuentes de datos diferentes para realizar su estudio.

Una de las formas en que los investigadores pudieron obtener edades tan precisas de las estrellas fue mediante el uso de la astrosismología, un campo relativamente nuevo que sondea la estructura interna de las estrellas. Los astrosismólogos estudian las oscilaciones de las estrellas, es decir, las ondas sonoras que ondulan en su interior, explica Mathieu Vrard, investigador postdoctoral asociado del Departamento de Astronomía de la Universidad de Ohio.

«Esto nos permite obtener edades muy precisas para las estrellas, lo que es importante para determinar la cronología de los eventos que ocurrieron en la Vía Láctea», dijo Vrard.

El estudio también utilizó un estudio espectroscópico, llamado APOGEE, que proporciona la composición química de las estrellas, otra ayuda para determinar sus edades. «Hemos demostrado el gran potencial de la astrosismología, en combinación con la espectroscopia, para datar estrellas individuales», asegura Montalbán.

Este estudio es sólo el primer paso, según los investigadores.

«Ahora pretendemos aplicar este enfoque a muestras más grandes de estrellas e incluir características aún más sutiles de los espectros de frecuencia», afirma Vincenzo. «Esto conducirá finalmente a una visión mucho más nítida de la historia del ensamblaje y la evolución de la Vía Láctea, creando una línea de tiempo de cómo se desarrolló nuestra galaxia».

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