Los pulpos pueden resolver complejos rompecabezas y mostrar preferencia por distintos individuos, pero se debate acaloradamente si tienen emociones

La mayoría de los países no reconocen a los invertebrados, como pulpos, cangrejos, langostas y cigalas, como seres sintientes que pueden sentir dolor, pero el Reino Unido está estudiando la posibilidad de modificar su legislación sobre bienestar animal para reconocerlo.

«Un informe de la London School of Economics (LSE) encargado por el gobierno del Reino Unido ha concluido que hay pruebas suficientemente sólidas para concluir que los crustáceos decápodos y los moluscos cefalópodos son seres sintientes», afirma la profesora y filósofa de la Universidad de York Kristin Andrews, titular de la Cátedra de Investigación de York sobre Mente Animal, que colabora con el equipo de la LSE.

Andrews es coautora de un artículo publicado ayer en la revista Science, «The question of animal emotions», con el profesor Frans de Waal, director del Living Links Center de la Universidad de Emory, en el que se analizan las cuestiones éticas y políticas en torno a la consideración de los animales como sintientes.

Andrews señala que en la cultura occidental durante mucho tiempo se ha pensado que los demás animales no sienten dolor ni tienen emociones. «Ha sido una verdadera lucha incluso conseguir que los peces y los mamíferos sean reconocidos por la ley de bienestar animal como sintientes. Así que es bastante vanguardista lo que parece estar ocurriendo en el Reino Unido con los invertebrados».

También se consideraba que los fetos humanos no sentían dolor en sus primeras etapas de desarrollo al menos hasta la década de 1980. Muchos siguen pensando que los animales, incluidos los invertebrados, no sienten dolor y sólo tienen reacciones inconscientes a los estímulos negativos. Sin embargo, las investigaciones sobre mamíferos, peces, pulpos y, en menor medida, cangrejos, han demostrado que evitan el dolor y los lugares peligrosos y hay signos de empatía en algunos animales, como las vacas: se angustian cuando ven que su cría sufre.

Reconocer la sensibilidad de los invertebrados abre un dilema moral y ético. Los humanos pueden decir lo que sienten, pero los animales no tienen las mismas herramientas para describir sus emociones. «Sin embargo, las investigaciones realizadas hasta ahora sugieren firmemente su existencia», dice Andrews, que trabaja en un proyecto de investigación llamado Animales y Práctica Moral.

«Cuando llevamos una vida normal, intentamos no hacer daño a otros seres. Así que, en realidad, se trata de reeducar nuestra forma de ver el mundo». Cómo tratar exactamente a otros animales sigue siendo una cuestión de investigación abierta», dice Andrews. «Ahora mismo no tenemos suficiente conocimiento para saber exactamente cuál debe ser el tratamiento adecuado de ciertas especies. Para determinarlo, necesitamos una mayor cooperación entre científicos y especialistas en ética».

Puede llegar un momento en que los humanos no puedan seguir asumiendo que los cangrejos de río, las gambas y otros invertebrados no sienten dolor ni otras emociones.

«Si ya no se les puede considerar inmunes al dolor sentido, las experiencias de los invertebrados tendrán que formar parte del paisaje moral de nuestra especie», dice. «Pero el dolor es sólo una emoción moralmente relevante. Los invertebrados, como los pulpos, pueden experimentar otras emociones, como la curiosidad en la exploración, el afecto por los individuos o la excitación en previsión de una futura recompensa.»

Puede que sea el momento de mirar nuestro mundo de forma diferente.

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