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Exoplaneta gigante

Descubren un exoplaneta masivo nueve veces mayor que Júpiter

A lo largo de los años hemos visto algunos descubrimientos interesantes en lo que respecta a los exoplanetas. Hemos descubierto exoplanetas similares a la Tierra, así como planetas similares a Júpiter con atmósferas inhóspitas. Sin embargo, el exoplaneta más reciente aún está en formación.

El nuevo exoplaneta se encuentra actualmente a 508 años luz de la Tierra. Está incrustado en un amplio disco de polvo y gas que rodea a una estrella llamada AB Aurigae. El nuevo descubrimiento, nombrado AB Aur b, es uno de los mayores exoplanetas que hemos descubierto más allá de nuestro sistema solar. De hecho, se está acercando al tamaño máximo que puede tener un planeta antes de ser clasificado como una enana marrón (las enanas marrones son más grandes que un planeta pero más pequeñas que una estrella).

Los planetas como este exoplaneta en formación se conocen como protoplanetas. Hasta ahora sólo habíamos observado la formación de un exoplaneta alrededor de otra estrella. Además, todos los exoplanetas anteriores que hemos descubierto orbitan alrededor de sus estrellas a la misma distancia que nuestro Sol y el planeta Neptuno.

Sin embargo, este nuevo planeta orbita tres veces más lejos que Neptuno del Sol. Es decir, casi 93 veces la distancia entre la Tierra y el Sol. Dado que el nacimiento de este exoplaneta es tan diferente de cualquier otro que hayamos observado, añade una nueva alternativa a lo que sabemos sobre la formación planetaria.

Los científicos descubrieron el exoplaneta en formación cerca de AB Aurigae utilizando el telescopio Subaru. Este potentísimo instrumento está situado cerca del cono de un volcán inactivo en Hawai, lo que les permitió observarlo sin interferencias. También observaron el sistema con el telescopio espacial Hubble.

Basándose en todas las pruebas y datos que han recopilado hasta ahora, los científicos creen que se trata de la etapa de formación más temprana que hemos observado en un gigante gaseoso. Además, parece estar creciendo de una manera que no se conocía en los gigantes gaseosos a esta distancia de sus estrellas.

Normalmente, se creía que la mayoría de los planetas se formaban lentamente a medida que los sólidos crecían alrededor de un núcleo rocoso. Los gigantes gaseosos supuestamente acumulan sólidos hasta que son lo suficientemente masivos como para empezar a acumular gas. Sin embargo, la formación de este nuevo exoplaneta parece seguir un método diferente de nacimiento.

Sin embargo, dado que este nuevo exoplaneta está 93 veces más lejos de su estrella que la Tierra del Sol, se está formandomediante un método diferente. AB Aur b se está formando a medida que el disco que rodea a la estrella se enfría. Al enfriarse, los cúmulos de gas se contraen y aumentan su gravedad y ésta arrastra entonces masivos cúmulos de gases que luego se convierten en planetas. El hecho de que esté al borde de ser una enana marrón no es casual ya que ha estado a punto de formar un sistema binario.

La formación de planetas es un asunto complicado y, como siempre, aún más complejo de lo que se pensaba en un principio.

 

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