Ingenuity, el helicóptero marciano de la NASA está en problemas

El helicóptero Ingenuity de la NASA empieza a acumular demasiados achaques. Después de meses de problemas de todo tipo, el helicóptero marciano se enfrenta ahora a otro gran problema: una parte clave del sistema de navegación ha dejado de funcionar, dejando a la nave sin posibilidad de emprender el vuelo.

El Ingenuity ya estuvo a punto de poner fin a su aventura interplanetaria en 2021 pero los problemas del helicóptero con base en Marte no acabaron entonces sino que después también perdió la señal, a principios de este año, haciendo que los ingenieros de la NASA detuvieran la exploración de Perseverance, su nave nodriza, durante unos días. La conexión se recuperó finalmente, pero ahora el Ingenio se enfrenta a un problema más serio: tiene que prepararse urgentemente para el invierno marciano.

Por supuesto, la NASA ya está trabajando a toda máquina en ello. Pero nuevos informes muestran que los ingenieros que operan la nave espacial se están encontrando con algunos problemas bastante serios en el camino. Con las bajas temperaturas, el sistema de navegación de Ingenuity se ha encontrado con una primera avería bastante seria: el inclinómetro de la nave no funciona, lo que significa que no puede saber qué es arriba o abajo. (Un saludo cordial desde aquí para Coco) 😂

El sistema de navegación de Ingenuity se basa en tres componentes principales para dirigir sus vuelos. Estas tres piezas han sido fundamentales en todos los vuelos que han batido el récord del helicóptero hasta ahora. Pero, sin el inclinómetro, el algoritmo que hace volar al helicóptero sobre Marte no puede hacer funcionar a los otros dos componenentes. Por lo tanto, la NASA tiene que buscar la manera de que Ingenuity pueda saber cuándo está vertical y cuando se está inclinando sin esa pieza clave.

El inclinómetro desempeña un papel clave en la navegación en Marte porque determina cuál es la verticalidad de la nave. Esto le ayuda a determinar en última instancia dónde está el suelo para poder calcular cómo mantener la nave en posición vertical durante el vuelo. Ahora, sin embargo, la NASA tiene que encontrar una manera de trabajar sin esta importante parte del sistema de navegación de Ingenuity.

Una forma de hacerlo es estimar la verticalidad utilizando la unidad de medición inercial (IMU) de la nave. La IMU se encarga de medir las aceleraciones y las velocidades angulares en tres direcciones. Trabaja con el telémetro láser y la cámara de navegación de la nave para hacer posible el vuelo. También incluye acelerómetros similares a los que utiliza el inclinómetro para determinar la dirección inicial de lanzamiento.

Son estos acelerómetros los que la NASA espera utilizar para parchear los sistemas de navegación de Ingenuity para que funcionen sin el inclinómetro. Será una forma menos precisa de medir la verticalidad, pero podría funcionar para permitir que la nave siga volando. Sin embargo, la reprogramación requiere un parche de software en el que están trabajando los ingenieros de la NASA.

La NASA espera que la solución funcione en los próximos soles. Si todo funciona según lo previsto, el helicóptero de Marte volverá a volar, lo que le permitirá mantenerse dentro del rango de comunicación de Perseverance y continuar su misión, aunque ya hace mucho tiempo que sobrepasó los límites para los que se diseñó. Todos estos vuelos adicionales están siendo un regalo de la buena ingeniería.

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