Aunque se necesita una interpretación cautelosa, los hallazgos se suman a un creciente conjunto de pruebas que indican que limitar el consumo de bebidas azucaradas, junto con las cargas fiscales y las restricciones a la comercialización, podría contribuir a reducir los casos de cáncer.

El consumo de bebidas azucaradas ha aumentado en todo el mundo durante las últimas décadas y se asocia de forma convincente con la obesidad, que a su vez se reconoce como un fuerte factor de riesgo para muchos tipos de cáncer. Pero la investigación sobre las bebidas azucaradas y el riesgo de cáncer sigue siendo escasa.

Así que un equipo de investigadores con sede en Francia se propuso evaluar las asociaciones entre el consumo de bebidas azucaradas (bebidas azucaradas y zumos de frutas), bebidas artificialmente endulzadas y el riesgo de cáncer en general, así como cáncer de mama, próstata e intestino (colorrectal).

Sus trabajos se basan en 101,257 adultos franceses sanos (21% hombres; 79% mujeres) con una edad promedio de 42 años en el momento de la inclusión del estudio de cohorte NutriNet-Santé.

Los participantes completaron al menos dos cuestionarios dietéticos  diseñados para medir la ingesta habitual de 3.300 alimentos y bebidas diferentes y fueron objeto de seguimiento durante un máximo de 9 años (2009-2018).

Se calculó el consumo diario de bebidas azucaradas (bebidas endulzadas con azúcar y zumos de frutas) y bebidas endulzadas artificialmente (dietéticas) y los primeros casos de cáncer reportados por los participantes fueron validados con los registros médicos y vinculados con las bases de datos nacionales de la Seguridad Social francesa.

Se tuvieron en cuenta varios factores de riesgo de cáncer bien conocidos, como la edad, el sexo, el nivel educativo, los antecedentes familiares de cáncer, el estado de tabaquismo y los niveles de actividad física.

El consumo promedio diario de bebidas azucaradas fue mayor en los hombres que en las mujeres (90.3 mL v 74.6 mL, respectivamente). Durante el seguimiento se diagnosticaron y validaron 2.193 casos de cáncer (693 cánceres de mama, 291 cánceres de próstata y 166 cánceres colorrectales). La edad promedio al momento del diagnóstico de cáncer fue de 59 años.

Los resultados muestran que un aumento de 100 ml por día en el consumo de bebidas azucaradas se asoció con un aumento del 18% en el riesgo de cáncer general y del 22% en el riesgo de cáncer de mama. Cuando el grupo de bebidas azucaradas se dividió en zumos de frutas y otras bebidas azucaradas, el consumo de ambos tipos de bebidas se asoció con un mayor riesgo de cáncer general. No se encontró ninguna asociación para los cánceres de próstata y colorrectal, pero el número de casos fue más limitado para estos tipos de cáncer.

En contraste, el consumo de bebidas (dietéticas) endulzadas artificialmente no se asoció con un riesgo de cáncer, pero los autores advierten que se necesita precaución al interpretar este hallazgo debido a un nivel de consumo relativamente bajo en esta muestra.

Las posibles explicaciones para estos resultados incluyen el efecto del azúcar contenido en las bebidas azucaradas sobre la grasa visceral (almacenada alrededor de órganos vitales como el hígado y el páncreas), los niveles de azúcar en la sangre y los marcadores inflamatorios, todos los cuales están relacionados con un mayor riesgo de cáncer.

Otros compuestos químicos, como los aditivos en algunos refrescos, también podrían desempeñar un papel, agregan.

Este es un estudio observacional, por lo que no puede establecer la causa, sólo la relación, y los autores dicen que no pueden descartar una clasificación errónea de las bebidas o garantizar la detección para personas específicas de un nuevo caso de cáncer.

Sin embargo, la muestra del estudio fue grande y pudieron ajustarse a una amplia gama de factores potencialmente influyentes. Es más, los resultados se mantuvieron prácticamente inalterados después de más pruebas, lo que sugiere que los hallazgos resisten el escrutinio.

Los resultados, de todos modos, necesitan ser replicados en otros estudios a gran escala, dicen los propios autores.

«Estos datos apoyan las recomendaciones nutricionales existentes para limitar el consumo de bebidas azucaradas, incluyendo los zumos de frutas, así como las acciones políticas, como las subidas fiscales y restricciones de marketing dirigidas a las bebidas azucaradas, que podrían contribuir potencialmente a la reducción de la incidencia del cáncer», concluyen.

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