Desde una edad temprana, los niños toman decisiones bastante acertadas sobre qué tipo de información enseñar a otros niños, según una nueva investigación.

Los seres humanos aprenden increíblemente rápido, en parte porque también son maestros consumados. Incluso a muy corta edad, las personas son expertas en instruir a otros. Aunque hasta ahora muchas investigaciones se han centrado en la forma en que las personas enseñan, muchas menos se habían fijado en la forma en que deciden qué enseñar en primer lugar, una pieza crítica del rompecabezas educativo.

El nuevo estudio revela que incluso los niños pequeños consideran lo que sus alumnos encontrarán más útil o gratificante a la hora de decidir qué enseñar. La investigación también muestra que los niños de 5 a 7 años deciden enseñar cosas que no sólo serán gratificantes sino también desafiantes para que sus estudiantes aprendan por sí mismos, maximizando lo que el alumno obtiene de la interacción.

«La gente tiene que ser selectiva sobre lo que enseña, porque es imposible enseñar todo; nuestros resultados sugieren que incluso los niños pequeños son capaces de razonar sobre la recompensa que se espera obtener y el coste de aprender desde la perspectiva del estudiante para determinar qué es lo mejor para enseñar», dice Hyowon Gweon, profesor asistente de psicología en la Universidad de Stanford.

Enseñar a otros niños sobre juguetes nuevos

Para averiguar cómo piensan los niños sobre qué enseñar, los investigadores hicieron que los niños exploraran dos juguetes por su cuenta antes de decidir qué juguete iban a explicar a otros niños. Los juguetes diferían en lo interesantes que eran para jugar, lo difícil que eran para aprender, o ambas cosas a la vez.

Antes del experimento, los investigadores habían descubierto que los niños encontraban más interesante un juguete que consistía en un orbe que emitía diferentes colores de luz  que los juguetes con los que hacer música. También sabían, obviamente, que los juguetes se volvían más difíciles de aprender dependiendo del número de botones y de la combinación que se utilizaba para hacer que el juguete funcionara.

Usando esta información, el equipo desarrolló un modelo informático que predice lo que los niños podrían elegir si entendieran cómo maximizar el beneficio del alumno.

Después de que los niños exploraran ellos solos el par de juguetes, el experimentador les dijo a los niños que un amigo necesitaría ayuda para aprender a jugar con los juguetes más tarde. El experimentador preguntó a los niños qué juguete querían enseñar a alguien a usar. En seis casos diferentes, los investigadores encontraron que las decisiones de los niños sobre qué juguete enseñar minimizaban la dificultad de aprendizaje mientras maximizaban la diversión del juguete, de acuerdo con el modelo computacional.

«Los niños priorizaron enseñar tanto el juguete más duro como el más frío», dice la estudiante de doctorado Sophie Bridgers, autora principal del estudio, publicado en Nature Human Behavior. «Esto demuestra que los niños no sólo piensan en lo que es divertido para que otros aprendan, sino también en lo que es un reto.

Un buen reto

Dos de los participantes mayores en realidad eligieron justo lo contrario de lo que los investigadores encontraron en los demás niños; querían que el alumno explorara por sí mismo el juguete más duro, en lugar de enseñarle al alumno a usarlo. Cuando los experimentadores preguntaron por qué, los niños dijeron que querían dar al alumno la oportunidad de resolver un problema difícil.

En otras palabras, sabían que descubrir algo costoso podría ser gratificante, «que es una intuición que tienen los buenos maestros, pero exactamente cuándo o cómo decidimos si aprender algo vale la pena, es algo que aún no podemos explicar del todo», dice Gweon.

El desarrollo de tales intuiciones muy pronto podría explicar por qué los humanos siempre han sido unos alumnos aventajados sobre el resto de las especies, capaces de adaptarse a su entorno.

«El contenido de lo que es útil para enseñar a otros ha cambiado con el tiempo, pero los factores clave que determinan lo que es útil son los mismos. Si sólo puedo enseñarte una cosa, quiero que sea algo útil; es decir, algo que te recompense y te salve de los problemas», dice Gweon.